¿Qué es el estreñimiento?

El estreñimiento tiene diferentes significados para diferentes personas. Para muchos, simplemente significa evacuaciones poco frecuentes, sin embargo, para otros el estreñimiento significa heces duras, dificultad para expulsarlas o la sensación de una evacuación incompleta. La causa de cada uno de estas molestias probablemente sea diferente, y el enfoque de cada uno debe adaptarse al tipo específico de estreñimiento.

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Para la mayoría de las personas es normal que los movimientos de intestino se produzcan partiendo de una frecuencia promedio de tres veces al día hasta tres veces a la semana, otras personas pueden demorar una semana o más sin experimentar molestias o efectos nocivos. Los hábitos intestinales normales se ven afectados por la dieta, pocas veces se cumple con lo recomendado que es consumir de 25 a 30 gramos de fibra y alrededor de 60 a 80 onzas de líquido al día para la función apropiada del intestino. Comer alimentos ricos en fibra, incluyendo el salvado, el trigo triturado, los panes integrales y ciertas frutas y verduras ayuda a proporcionar los gramos de fibra recomendados por día para lograr la función intestinal adecuada, algo que también se puede mejorar con la práctica de ejercicio físico regular.

Alrededor del 80 por ciento de las personas sufren de estreñimiento en algún momento de sus vidas y tener breves períodos de estreñimiento puede ser normal. Las creencias generalizadas, como la suposición de que todo el mundo debería tener un movimiento intestinal al menos una vez al día, han llevado a la sobreexplotación y el abuso de los laxantes. El estreñimiento puede ser diagnosticado si se producen movimientos de intestino menos de tres veces por semana de forma continua.

El estreñimiento también puede alternarse con diarrea. Este patrón ocurre comúnmente como parte del síndrome de intestino irritable. En el extremo del espectro del estreñimiento está la impactación fecal, una condición en la cual las heces se endurecen en el recto y evitan el paso.

El número de las deposiciones generalmente disminuye con la edad. El 95 por ciento de los adultos tienen movimientos intestinales entre 3 y 21 veces por semana, y esto se consideraría normal. El patrón más común es una evacuación al día, pero este patrón se observa en menos del 50% de las personas. Por otra parte, la mayoría de las personas son irregulares y no tienen evacuaciones todos los días o el mismo número de evacuaciones intestinales al día.

Por lo general, esta condición se define como menos de tres evacuaciones por semana, menos de un movimiento intestinal por semana se considera estreñimiento grave. No hay ninguna razón médica para tener una evacuación intestinal todos los días, para muchas personas no tener una evacuación intestinal durante dos o tres días no causa malestar físico, solo una angustia mental. Contrariamente a la creencia popular, no existen pruebas de que las toxinas se acumulan cuando las deposiciones son poco frecuentes o que el estreñimiento conduce al cáncer.